Diabetes tipo 1: ¿qué es y qué la causa?

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La diabetes tipo 1 es una enfermedad autoinmune que resulta de una disfunción del sistema inmunitario. ¿Pero, sabes qué es la diabetes del tipo 1 y cuáles son sus causas y consecuencias? Aunque la historia natural de la enfermedad se conoce bien actualmente, los expertos todavía debaten los elementos desencadenantes. Aquí te lo contamos todo sobre diabetes tipo 1, qué es y qué causas se le atribuyen.

Causas de la diabetes tipo 1: ¿una enfermedad del páncreas?

El origen de la diabetes mellitus tipo 1 es inmunitario, por lo que se la considera una enfermedad autoinmune. Los anticuerpos que nos deben proteger normalmente contra las infecciones se transforman en autoanticuerpos que se dirigen contra algunos componentes de las células de nuestro propio organismo. En el caso de la diabetes tipo 1, el objetivo es el páncreas y, de manera más precisa, las células productoras de insulina o células beta. La identificación de estos autoanticuerpos en la sangre de la persona será, de hecho, muy útil para diagnosticar la dm del tipo 1.

Actualmente se admite que, al nacer, una persona tiene una reserva de células beta determinada genéticamente. Se calcula que se necesita una destrucción del páncreas en un 80 % o un 90 % para que aparezca una mellitus tipo 1. Conocer la historia natural de la enfermedad ha permitido expresar varias hipótesis sobre la diabetes tipo 1, qué es y qué causa la dm tipo 1, hipótesis que no se excluyen unas a otras necesariamente.

¿Qué es exactamente la diabetes tipo 1?: la teoría genética

La dm tipo 1 no es una enfermedad genética propiamente hablando (a diferencia de la diabetes tipo 2). Sin embargo, actualmente sabemos que la diabetes tipo 1 es más común en un terreno con una predisposición genética. El componente genético de la diabetes tipo 1 se confirma a través del estudio de la familia de las personas que padecen diabetes. De hecho, el riesgo de padecer una mellitus tipo 1 cuando un hermano o una hermana tiene dbt tipo 1 es mayor que en el resto de la población. 

Este riesgo no está relacionado directamente con la presencia entre hermanos y hermanas de “genes implicados en la diabetes tipo 1”, sino más bien con la influencia de genes implicados en la regulación de la inmunidad.

Esta relación familiar otorga a los miembros de la familia de una persona que padece diabetes del tipo 1 (ya sean sus hermanos/as o sus hijos/as), una propensión mayor que en la población general a desarrollar dm tipo 1 u otras afecciones autoinmunes (como enfermedades de la tiroides o la enfermedad celíaca).

Otro posible origen de la diabetes tipo 1: un virus

La genética no lo explica todo y la comunidad científica baraja también otras hipótesis en cuanto al origen de la diabetes tipo 1. Una de ellas es la hipótesis del origen viral de la dm tipo 1, que implica enterovirus susceptibles de provocar una infección del paciente desde su edad más temprana, incluso durante el embarazo. Otras patologías autoinmunes estarían también relacionadas con una infección viral, sin que actualmente se sepa si esta infección es la causa de la autoinmunidad o simplemente un elemento desencadenante.

En relación con esta hipótesis viral, las vacunas, acusadas de muchas enfermedades, también han sido sospechosas de ser responsables de la diabetes tipo 1. Sin embargo, los distintos estudios publicados hasta ahora sobre el tema tienden más bien a exculparlas.

Niños demasiado limpios, otro posible origen de la dm tipo 1

Otra hipótesis tomada en serio por los científicos es la teoría higienista. Dicha teoría explicativa de la diabetes del tipo 1 afirma que, como consecuencia de la disminución de infecciones en los niños debido a una higiene demasiado importante, se observaría una «hiper-reactividad» de un sistema inmunitario que se emplea poco. Esto facilita el aumento de las enfermedades autoinmunes, entre ellas la diabetes del tipo 1. Las infecciones precoces permitirían crear un capital inmunitario en los niños y ajustar así la respuesta a las infecciones. Sin embargo, según los datos actuales de la investigación científica, todavía es imposible utilizar la hipótesis higienista como la principal causa de la aparición del tipo de diabetes 1.

¿Cuál es el papel del estrés en el origen de la diabetes tipo 1?

A menudo se oye hablar de diabetes del tipo 1 “emocional” o causada por un impacto emocional o un traumatismo psicológico. Sería más prudente en este caso mencionar factores desencadenantes que aceleran la revelación de la dbt tipo 1 y la aparición de síntomas de dicha enfermedad. De hecho, un periodo de estrés intenso o una infección pueden, por las alteraciones inducidas, revelar un tipo de diabetes 1 que en realidad es muy probable que ya estuviera presente.

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